从粗线条来说,商周时期,中原北方的草原就是匈奴和东胡的活动范围,东胡族在战国时期比较强盛,到了西汉初年,匈奴打败东胡,统治了草原,东胡余部退聚到乌桓山和鲜卑山一带,形成了后来的乌桓、鲜卑和室韦(也做失韦)等分支。后来鲜卑中的一个分支又逐渐变成了柔然,一度活跃于南北朝时期,并降服了中亚来的突厥。室韦则逐渐演变成了蒙古族。

先秦时期,羌人主要活动于今天的甘肃、青海一带,离北方草原的争斗倒是有点远。两汉时,羌族逐渐内附,陕西一带与汉、匈奴等杂居,两晋时期一度建立过后秦,到了两宋时期,羌人的一个分支党项人建立西夏,被南下的东胡后裔蒙古族所灭。

两汉时,北方大漠是匈奴的势力范围,后来经过西汉的打击,分裂为南北匈奴,南匈奴内附中原,北匈奴在东汉时期,被大将窦宪彻底打败后,向西迁徙,去了中亚,给欧洲造成极大负担。归附的南匈奴逐渐变成定居民族,东汉末年,南匈奴大致分布在晋陕甘一带,西晋内乱时,304年,南匈奴后裔的刘源起兵建国称“汉”,是东晋十六国中第一个少数民族政权,再后来内附的匈奴作为一个民族,在不断的民族大融合中被同化消失了。

北匈奴逃遁后,草原上的出现了真空,东部大兴安岭一带的鲜卑就趁机西进,逐渐崛起,然后南下在两晋动乱时入主中原。鲜卑南下后,草原上又变成了真空地带,古鲜卑有一个分支柔然,就逐渐占据了草原。

十六国中出现过一阵鲜卑族建立的前燕,以及鲜卑拓跋部的代国,后者被前秦所灭。在淝水之战战败后的前秦瓦解,鲜卑中的拓跋部重新建国,改国号为魏,史称北魏。

柔然族活跃于南北朝时期,学界认为柔然是东胡中鲜卑的后裔,柔然的称号还有“芮芮”、“茹茹”和“蹂蠕”。柔然存在近一个半世纪,与当时鲜卑族建立的北魏、东魏、西魏以及东魏相爱相杀。柔然主要活跃于大漠南北,5世纪初,为了避免北魏侵扰,向漠北发展,建立起一个东到大兴安岭,西到阿尔泰山,北到贝加尔湖的游牧汗国。柔然一度控制了西域,奴役那里的突厥等族。487年,高车造反,552年,突厥造反,最后554年,西魏“收缚蠕蠕主以下三千余人,付突厥使,于长安青门外斩之,中男以下免,并配王公家”,柔然灭亡。

突厥居住在“匈奴之北”,大致在中亚的叶尼塞河上游的剑水(今可穆齐克河)一带游牧,因被其它部落袭击,逃至高昌北山(吐鲁番北博格多山,古称贪汗山),在洞穴中居住。大概到5世纪,“经数世,相与出穴,臣于茹茹。居金山之阳,为茹茹煅工。”突厥称为柔然的锻奴,从事锻造,被迁徙到金山(阿尔泰山)南路,因山形像兜鍪,突厥语俗称“突厥”,因此自号突厥。

6世纪后,柔然逐渐衰落,突厥逐渐强大,希望与柔然和亲,遭到柔然的拒绝,突厥发动了对柔然的战争,552年,在首领阿史那土门的率领下打败柔然,称伊利可汗,建立突厥汗国,最终于灭了柔然。突厥汗国向东继续扩张,东自辽河以西,西到里海,北到贝加尔湖,向南入侵中原。后来分裂成东西突厥,成为隋唐两朝北方最大的军事压力,突厥被唐朝打败后,回鹘占据了草原,在840年回鹘汗国崩溃后,室韦开始进入草原。

室韦是东胡的一个分支,北魏时期,室韦活跃在大兴安岭、呼伦贝尔和黑龙江一带,在唐代被称作鞑靼。鞑靼的一支叫做蒙兀室韦,也就是后来的蒙古族。蒙兀室韦随着主体民族室韦进入草原后,赶上契丹人打跑了同属突厥分支的乞儿吉思人,各个部落继续西进,逐渐发展壮大,统治了草原,打败了同是东北起家的金朝,以及之前并不接壤的西夏。

西夏是由党项人所建,党项是众多羌族部落支系中的一支,又称“党项羌”。唐初,党项首领拓跋赤辞归附,唐太宗赐姓李。唐末,党项人参加过镇压黄巢起义,首领拓跋思恭被任为定难军节度使,占据夏银绥宥静(今陕西宁夏一带),成为后来起家的资本,在1038年,元昊称帝,国号大夏,史称西夏,1227年被蒙古灭国。

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