在大航海时代来临以后,西班牙开启了它海上霸主的时代。西班牙用它从殖民地掠夺的大量财富,组建出一支强大的“无敌舰队”,它横行在大海上,向西方其他国家宣示自己的霸主地位。然而在庞大的无敌舰队的笼罩下,英国却不断对西班牙进行海上抢劫,无数得到政府支持的海盗如同附骨之蛆一样让西班牙恨之入骨。

彼时的英国还不是日不落帝国,它甚至没有一支正规的海军,有的只是海盗与政府军所组成的一支乌合之众。面对英国的扩张,西班牙起初不想诉诸武力,但随着信奉天主教的苏格兰女王玛丽被伊丽莎白处死,菲利普二世再也按耐不住他的愤怒,他召集自己的无敌舰队,开启对英吉利的远征。

没有人认为英国会取得胜利,西班牙无敌舰队已经用无数敌人的鲜血证明了它的强大。然而出乎所有人预料的是,英国海军最终取得了胜利,西班牙无敌舰队几乎全军覆灭。自此西班牙海上霸主的地位开始动摇,英国逐渐开启日不落帝国的序幕。那么,在那场举世瞩目的海战当中,英国是如何取得胜利的呢?

从纸面实力上看,英国与西班牙差距悬殊。在1588年,西班牙“无敌舰队”从里斯本出航,远征英国。这支“无敌舰队”共有大小舰船一百三十多艘,舰载火炮三千门,船员和水手九千人,船上还满载两万多名步兵,总兵力三万多。而英军则只有一百多艘战舰,载有作战队员九千多人。

当西班牙舰队司令西多尼亚公爵登上旗舰瞭望台看到英国舰队以后,他笑着对部下说道:“哈哈,伊丽莎白肯定把造军舰的钱花在做华丽的衣服上了。你们瞧,她的舰船数量倒不少,只可惜太小了。那也能称作舰队吗?”(《格拉沃利讷海战》)西多尼亚公爵对于英国小型的舰船不屑一顾,然而如果是圣克鲁兹侯爵看到这幅景象,一定会忧心忡忡。

西班牙“无敌舰队”原本的将领是圣克鲁兹,他是一位经验丰富的海军将领,然而就在舰队出征前夕,他却突然去世。西班牙海军并非无才可用,可是菲利普二世却突发奇想,任命原为陆军将领的西多尼亚统领这支“无敌舰队”。而正是菲利普二世的狂妄自大,为西班牙的失败埋下了伏笔。

英国战舰体积的确不如西班牙的庞大,他们的火炮数量以及口径也都不如西班牙舰队,但他们的舰船速度快,机动性强,且他们运用了舷侧战术,使得英国战舰的火炮射程更远,没有死角。西多尼亚对此一无所知,他依旧沉浸在无敌舰队的辉煌当中,因此当双方在海上进行决战时,他立刻下令舰队排列成纵队,快速向英国舰队逼近。西多尼亚知道英国舰队兵力不足,他的战术非常明显:快速接近英国舰队,步兵强登英国战舰,然后利用步兵上的优势击溃对手。

如果是上个世纪,西多尼亚的战术没有任何问题,但随着时代的变迁,他这种“短兵相接”的战术已经落后于英国。英国舰队将领德雷克出身海盗,他知道西班牙步兵的强大,于是他立刻下令英国舰队与西班牙舰队保持距离,并利用射程优势猛攻西班牙舰队。西班牙舰队体积庞大的劣势此时就展现出来了,他们始终无法接近英国舰队,且没有舷侧火力,打不到英国舰队。西班牙希望进行接舷战的美梦破灭了,“无敌舰队”损失惨重,就连一位分舰队司令都被英军俘虏。

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