英国工业革命始于18世纪60年代,以棉纺织业的技术革新为始,以瓦特蒸汽机的改良和广泛使用为枢纽,以19世纪30、40年代机器制造业机械化的实现为基本完成的标志。

棉纺织技术

1733年,机械师约翰·凯伊首先发明飞梭,提高织布效率一倍,英国工业革命的前奏曲开始了。织布革新以后,造成织与纺的矛盾,从而出现了长期的“纱荒”。1764年,织工兼木工詹姆斯·哈格里夫斯发明了手摇纺纱机,即珍妮纺纱机(以他的女儿的名字命名的)。它能同时纺16—18个纱锭,提高了工效15倍。这样初步解决了织与纺的矛盾。

但珍妮机有缺点,由于它是用人力转动,纺的纱,细、易断而不结实。为了克服这个缺点,1769年,理发师兼钟表匠理查德·阿克莱特制造了水力纺纱机。从此,机器转动不再用人力,这是一个重大进步。水力纺纱机纺的纱,韧而粗,可作经线。

由于它使用水力,必须靠河边新建厂房。1771年,在得比附近的克隆福得建立了第一座棉纱厂,雇了600个工人.这样就突破了原来的手工工场阶段,开始进入近代机器大工厂阶段。为了解决纱粗的问题,1779年青年工人赛米尔·克隆普顿综合了珍妮机和水力纺纱机的优点,发明了骡机(mule,音译为缪尔纺纱机,又称综合精纱机)。

骡机同时能转动300—400个纱锭,极大地提高了工效,而且它纺出的纱,又精细又结实。纺纱机的不断发明和改进,出现棉纱过剩,这样又推动了织布机的发明。1785年,工程师埃地蒙特·卡特莱特制成了水力织布机,提高了工效40倍。

1791年,英国建立了第一个织布厂。随着棉纺织机器的发明、改进和使用,与此有关的工序也不断革新和机械化。如净棉机、梳棉机、漂自机、整染机等,都先后发明和广泛使用.这样,棉纺织工业整个系统都实现了机械化。由于18世纪60—80年代发明的棉纺织机都是工具,它很快为英国其它轻工业部门(如毛纺织、麻纺织、丝纺织、造纸、印刷等)加以改进采用了。19世纪初,英国整个轻工业基本上实现了机械化。

动力技术

随着棉纺织工具机的发明和推广,原来的动力(人力、畜力和自然力等)已经不能适应新的生产形势,因而使蒸汽机的发明成为迫切的需要和可能。正如马克思指出:“正是由于创造了工具机,才使蒸汽机的革命成为必要。”(马克思:《资本论》第一卷,《马克思恩格斯全集》第23卷,第412页)

1769年,苏格兰的格拉斯哥大学机械师詹姆斯·瓦特总结了前人的经验,经过多次试验,制成了第一台单动式蒸汽机,从此这个吞吐烟火的大力士“魔王”出世了。1782年,他经过改进又制成了联动式蒸汽机。蒸汽机的发明,是人类第一次工业革命的重要标志,使人类由二百万年来以人力为主的手工劳动时代进入了近代机器大生产的蒸汽时代。

蒸汽机的发明和应用,促进了英国各个工业部门机械化。各种工具机都需要动力推动,蒸汽机可以完成这个任务。蒸汽机开始应用在轻工业上,1784年英国建立了第一座蒸汽纺纱厂。以后,它陆续运用到各个工业部门,在冶金工业上开动鼓风机,在采矿工业上开动排水机,在交通运输业上开动火车和汽船等等。到1825年,英国已有蒸汽机1.5万台、马力37.5万匹。

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