哥伦布发现新大陆、开辟出通往美洲的新航路之后,欧洲各国尾随而至,相继踏上了美洲早期的探险和殖民之路。西班牙和葡萄牙凭借其海上强国的优势,在美洲的探险上捷足先登,很快便征服了中美洲和南美洲,掠得了大笔的金银财宝。

1497年5月,英王亨利七世授权威尼斯航海家约翰·卡波特率一艘50吨的小船“马修号”出海西行,寻找通往亚洲的捷径。11月后,他们抵达了现如今加拿大的纽芬兰或者是布列吞角岛。

与哥伦布一样卡波特相信他们到达的地方就是亚洲,次年5月英王再次授权卡波特率领5艘船、300人,满载货物去他发现的“东方”开展贸易,其中一艘无功而返,卡波特和另外4艘则神秘失踪。卡波特的航行虽然无疾而终,但却成为英国向北美洲扩张的开始。

为什么移民愿意前往新大陆

16-17世纪的英国是一个茅舍农和穷人占比多达30%以上的狭小农业国,许多人终年劳作却食不果腹,乞丐到处都是,人口的增长和土地、工作的匮乏被认为是贫困的主要原因,因此,开拓海外殖民地成为英国缓解人口与贫困压力的重要措施。

同时,1534-1571年间的英国宗教改革产生了许多新教教徒,那些不堪忍受英国国教迫害的新教徒也开始向”新大陆”寻求生存和发展的方外之地。

早期的殖民扩张活动中,商业公司扮演着组织者的角色,为了招募更多的移民,他们把新大陆吹嘘成遍地金银珠宝的地方,大肆散布去美洲发财致富的消息,16世纪末17世纪初,得到英王特许状的从事殖民活动的商业公司约有34家。

早期惨烈的美洲移民们

1606年12月,从事殖民活动的佛吉尼亚公司组织了144名移民,乘坐3艘船,由约翰·史密斯船长率领,开始第一次向北美洲移民。

次年4月6日移民船到达美洲东海岸的切萨皮克湾,5月12日在詹姆斯河附近的一个小岛登录,建立了以英王詹姆斯一世名字命名的第一个定居点詹姆斯敦。

这些移民实际上都是商业公司雇佣的契约劳工,他们必须在7年之内为公司无偿工作,而他们开辟的定居点也归弗吉尼亚公司所有。

最初的拓荒殖民活动远不像冒险家们吹嘘的那样轻松诱人,相反,一路远涉重洋,饱受折磨,登陆时许多人已经病弱不堪,而殖民点又疾病流行,新移民们不断死亡,次年1月,第一艘公司补给船到达时,最初的144民移民仅剩下38人还在苟延残喘。

1608年,又有244民新移民来到詹姆斯敦,但是不久便死掉了144人。1609年到来的300多民移民,后来也只活下来不足百人。1610年死亡率仍达到50%以上!到1616年时,生活在”新大陆”的英国人仍然只有351人。据美国学者估计,在1618-1624年间,死于疾病的移民累计达2538人,死于其他原因或回流英国的有1332人,到1624年2月,经过近20年开拓、发展之后,佛吉尼亚殖民地的人口也不过1275人。

面对艰苦的劳动和恶劣的生活条件,那些本想一夜暴富的冒险家和莽汉们愤愤不平,他们或逃往印第安部落,或偷偷遛回英国。寻找金银财宝的幻想破灭后,1580年,英国探险家将印第安人的吸烟习俗带回英国,人们相信烟草有药用价值,吸烟渐成时髦,来自美洲的烟草供不应求。

为了吸引更多的移民前往北美洲,佛吉尼亚公司改革土地制度,实行土地私有化和宽泛的授地制度,这为弗吉尼亚殖民地吸引了更多的移民。1619-1625年间,约有4800民移民来到弗吉尼亚。

北美独立战争胜利后,1788年6月25日,弗吉尼亚殖民地成为美国第10州,州别名”老自治领之州”,州府设在里士满,第一大城市是弗吉尼亚海滨市,州歌是《带我回老弗吉尼亚》,州花是山茱萸花,州鸟是北美红雀,州树是山茱萸,州箴言是”永远打倒暴君”。

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