下院议员是经由“得票最多者当选投票制”选出,国会每届不可长于5年,每5年之内就要宣布解散,而国会解散之时,也就是下院议员任期的终结。每一位下院议员都是由一个选区的选民选出,议员当选后,也就在议会代表该选区。现今英国政府的内阁阁臣,绝大部分皆来自下院,而自1902年起,历任的英国首相也同样是下院议员。下议院大约在14世纪出现,并且一直延续至今。

在历史上,下议院的权力曾远逊于上议院,但时至今日,下议院却在两院中占上了主导地位。现时下议院的立法权力能够超越上议院,而根据《1911年国会法案》,上院驳回大部分议案的权力被削减为仅仅拖延议案通过。此外,英国政府亦需要向下议院负责,首相如果失去了下院的支持,就要下野。下议院之官式全称为“尊贵的与会大不列颠及北爱尔兰联合王国下议院议员”(The Honourable the Commons of the United Kingdom of Great Britain and Northern Ireland in Parliament assembled)。

坊间一直以为,下议院的英文“House of Commons”中,“Commons”一字乃来自英文“commoners”(解庶民),反映下院议员尽皆庶民出身,以区别由贵族所掌的上议院(House of Lords)。不过,这种解释背后没有史实支持,其实“Commons”一字语出诺曼法语的“communes”,意指议员们所代表的社区,具地理意味。上、下两院皆设于伦敦的西敏宫内,而每次会议时,议事厅内必置有一权杖,以彰皇权。

沿革

历经15世纪晚期的一连串内战,君主的影响力与日俱增,而大贵族的权力则不断被削弱。在这些年头中,上、下两院的权力亦同样进一步萎缩,而君主绝对而无上的权威则主导了国家。到了16世纪都铎皇朝期间,君主的权力更达到了顶峰极致,可是一踏入1603年,即斯图亚特皇朝开始统治以后,君主的权力即从顶端走进下坡。在首两任斯图亚特皇朝的君主,即詹姆士一世与查理一世的统治期间,他们皆曾经在税收、宗教和皇家权力等议题上与下院爆发冲突。

在查理一世在位期间,君主与议会的关系陷入了无可修补的地步,最终更引发了英国内战。在1649年,查理一世被斩首,君主与上议院亦同被废除。此后,下议院理论上虽然成为了至高无上的机构,但事实上全国尽皆紧控于奥利弗·克伦威尔的军事独裁之中,到1653年,克伦威尔复将国会完全废除。然而,在克伦威尔死后,君主制即在1660年复辟,而上、下两院亦得而重新召开。君主复辟以后,君主的影响力已无复于昔时,到1688年,詹姆斯二世因光荣革命出走外地以后,君主权力更形削减。

在18世纪议会最显著的改变,要算是首相一职的发展。后来在1782年,时任首相诺斯勋爵因为未能带领英国在美国独立战争中取得胜利,结果遭国会通过不信任动议,使之被迫下野。此事反映出一个政府倘若不获国会的支持,就要垮台,而这也正是今日人们对民主政府的看法。不过另边厢,尽管人们常认为政府一定要得到下议院的支持,但这其实是近代所发展开来的。同样地,首相出身下院的惯例,也绝不是早于18世纪就出现的。

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